Amazons roboter: Jobb destroyers eller dansepartnere?

Anonim

Hver dag er avgangsdagen på Amazon Robotics. Her er hvor de mer enn 100.000 oransje roboter som glir langs gulvene i ulike Amazon-varehus, blir laget og lært sine første skritt.

Her trener de sine første pirouetter. Og tung løft også, som de snurre mens hengende tøyhyller fylt med barneblokker.

Og til slutt - når de har fått det grønne lyset av sine beslutningstakere - om lag 38 roboter samlet i en stram fire-radsformasjon og i ordnet motehjul selv opp på paller som vil bli sendt til en av de 25 Amazon-varehusene som benytter automater .

Amazon-ansatte kaller det "gradueringsseremonien", og det finner sted flere ganger om dagen. «Det er et stolt mamma øyeblikk», sa en Amazon-talskvinne under det første besøket på anlegget av en reporter siden e-handelsgiganten kjøpte tidligere Kiva Systems i 2012. Hittil i år har selskapet uteksaminert mer enn 55 000 roboter .

Disse robotene, og tusenvis av Amazonere som bygger, programmerer og bruker dem, legger ut neste episode i en veldig gammel historie - det utviklende forholdet mellom mennesker og deres verktøy.

Fra de skarpe steinene som våre tidligere forfedre bruker til internett, har hvert skritt underveis vekket nye muligheter, og nye frykter også.

Nå er det robotenes tur, en disiplin som etter tiår med eksperimentering og de siste store sprangene i kunstig intelligens, endelig har nådd en modenhet som gjør det mulig å distribuere masse.

"Vi er på et bøyningssted - roboteres evne til å være nyttige til et lavpris punkt, " sa Beth Marcus, en robotikkekspert og oppstartsgrunnlegger som nylig ble med i Amazon Robotics som seniorlederteknolog.

Denne siste bølgen av automatisering har ansporet angst blant lærde og politimenn. De advarer om at det kan bidra til en økende økonomisk splittelse, der arbeidstakere med mer utdanning eller de rette ferdighetene høster fordelene med automatisering, mens de med mangelfull trening erstattes av roboter og stadig blir utelatt av lukrative jobber. Det er ikke en roman bekymring: Spinning Jennies, som revolusjonerte vevindustrien, utløste lignende motstand i det 19. århundre England. Og på 1960-tallet opprettet den amerikanske regjeringen en arbeidsgruppe for å studere virkningen av teknologi på levebrød. "Hvis vi forstår det, hvis vi planlegger det, vil automatisering ikke være en jobbdriver eller en familie som er forskjøvet, " sa president Lyndon Johnson på den tiden.

Historien har vist at jobttap i raskt fremskredende sektorer over tid er kompensert av gevinster i andre aktiviteter som følge av en voksende økonomi.

Det perspektivet forstyrrer ikke dagens bekymringer. Microsoft medstifter Bill Gates har foreslått å beskatte robotter for å betale for andre jobber, for eksempel lærere. Noen forskere ser også ut til å miste troen på den gamle lekboken.

"Det har aldri vært en verre tid å være en arbeidstaker med bare" vanlige "ferdigheter og evner å tilby, fordi datamaskiner, roboter og annen digital teknologi erverver disse ferdighetene og evner til en ekstraordinær pris, " professor i Massachusetts Institute of Technology Erik Brynjolfsson og Andrew McAfee skrev i sin 2014 bok, "The Second Machine Age."

I en nylig rapport sa Organisasjonen for økonomisk samarbeid og utvikling at teknologien bidrar til å forsvinne mellomfaglige jobber både i industri og i kontorarbeid, selv om det bidrar til å skape både høyt kvalifiserte og lavt kvalifiserte stillinger.

Amazon er det moderne plakatbarnet for automatisering, og ikke bare på grunn av oransje lagerb robotene. Dens maskinlæringsprogramvare lar selskapet forutsi kundeadferd. Nye forretningskonsepter, for eksempel Amazon Go-nærbutikken i Seattle sentrum, er sterkt avhengige av sensorteknologi i et forsøk på å eliminere behovet for kasserere.

Amazon jobber også hardt for at droner leverer gjenstander til folks hjem, et trekk som kan erstatte mange leveringsdrivere.

Men automatisering har absolutt ikke bremset ned Amazonas kolossale appetitt for folk. Selskapets lønnsekspansjon har lenge overgått omsetningsvekst: I kvartalet som ble avsluttet i juni, vokste arbeidsstyrken med 42 prosent til 382 400 arbeidsplasser, mot salgsvekst på 25 prosent.

Det er vanskelig å si, for Amazon, hvor mange potensielle menneskelige jobber har gått til roboter, eller omvendt, hvor mange nye stillinger har blitt opprettet for å håndtere denne nye funksjonen i arbeidslivet.

Men Amazon sier at lagre utstyrt med robotteknikk ser vanligvis "større jobbtilpasning med flere heltidsansatte", på grunn av økt antall bestillinger disse sentrene kan håndtere. Amazon sier også at automatisering har betydd opprettelsen av ønskelige, høyt kvalifiserte jobber som designer roboter og lærer dem hvordan man gjør ting, så vel som mellomfaglige jobber som å reparere roboter, eller bare fokusere på mer sofistikerte lageroppgaver mens man lar maskiner gjøre det kjedelige ting.

Marcus sier at det er mange oppgaver mennesker vil monopolisere i lang tid.

"Det er mange ting mennesker gjør veldig bra at vi ikke engang forstår ennå, " sa Marcus.

Amazon Robotics anlegg, i forstadsområdet Boston, ble først etablert av Kiva Systems, et selskap som ble grunnlagt på konseptet om å skifte lagerlogistikk rundt. I stedet for å ha arbeidere gå til produkter, søkte det å bringe gjenstander til arbeiderne. Løsningen: Flate, robotte roboter kalt "kjøreenheter" som navigerer i et lager ved å lese klistremerker på gulvet, mens de bærer varer på ryggen.

Amazon kjøpte Kiva i 2012 for $ 775 millioner i kontanter og begynte å introdusere roboter i varehusene i 2014.

Siden da har robotenheten stoppet å selge til andre kunder, mens sin oransje roboter, nå i sin fjerde generasjon, har kommet for å spille en viktig rolle i Amazonas virksomhet. Faktisk synes robotikk å være viktigere for Amazons bunnlinje enn til andre tech-giganter som også lager store innsatser i feltet, for eksempel Google, sier eksperter.

"For Amazon er det misjonskritisk, " sa Pedro Domingos, en maskinlæringsekspert ved University of Washington.

Tye Brady, sjefsteknolog for Amazon Robotics, bemerket at e-handel behemoth er i et "unikt sted".

"Vi har evnen, gjennom vår automatisering og robotikken vår, til å forandre den virkelige verden" ved straks å bruke de siste fremskrittene gjennom selskapets utbredte fotavtrykk, sa han i et intervju.

Brady, som kom til Amazon for to år siden etter en to-tiår lang karriere innen luftfart og robotteknologi, sa at i sin ideelle fremtidssyn kunne samfunnet se litt ut som den originale Star Wars-filmen, hvor mennesker og Roboter sameksisterte lykkelig, med sistnevnte kapteelt hjelpende mennesker fører mer målrettet liv. "Våre maskiner vil tillate oss å fokusere på hva vi vil, " sa han.

Noen få skritt inn i Amazon Robotics-bygningen advarer et lite tegn til besøkende - i jest - å ikke mate robotene.

Noen 500 ansatte jobber i anlegget, for det meste ingeniører og forskere, samt teknikere som monterer roboter. Maskinvaresiden ledes av Parris Wellman. Som barn ville han bygge biler og fortsatte å tjene en maskinteknisk grad ved University of Pennsylvania. Der, studerte under fremtredende roboticist Vijay Kumar, oppdaget Wellman roboter. Etter en Ph.D. fra Harvard og noen få år i bioteknologi og medisinsk utstyr, kom han til Amazon Robotics, tilbake til det han kaller sin "første kjærlighet".

Det han liker om muligheten er at han kan bygge noe og sette det i gang ganske raskt.

Et annet interessant aspekt av arbeidet, sa han, er at robotistene får mye tilbakemelding fra lagerforetakene som vil håndtere direkte med roboter. For eksempel hjalp medarbeidere designere med å velge fargen på de nye lette stoffhyllene som robottene bære: gul, fordi det gjør det lettere å se de elementene de har.

Og det var en vedlikeholdsarbeider på et lager som var designet og patentert med Amazons hjelp, en metallstang som personalet bruker til å skyve inaktive roboter rundt fabrikkgulvet (det er enklere enn å plukke opp 750 pund robotene).

"Innovasjon er ikke begrenset til et bestemt sett med mennesker, " sa Wellman.

I tillegg til maskinvareingeniører benytter anlegget programvareutviklere som animerer stasjonene i hele Amazonas imperium. "Folk skjønner ikke at Amazon Robotics har en enorm programvarepakke, " sier Jill Sestini, en utvikler som var Kiva Systems 30-ansatt da hun ble med i 2006.

Den programvareutviklingen fikk et stort løft etter Amazon-oppkjøpet på grunn av proprietær teknologi som den nye eieren brakte til bordet, sa hun.

Den nåværende jobben fra Boston-området innfødte - som bygger motorsykler som en hobby og kommer fra en familie av amatørhåndverkere som har laget egne møbler - er å overvåke grensesnittene som gjør det mulig for robotene å interagere med mennesker lettere.

Ett av prosjektene hennes: En app på en branntablet som gjør at lagerarbeidere uten svært avanserte datakompetanse styrer stasjonsenhetene når de feiler eller et element faller i veien. Hundrevis av tavle-toting lagerarbeidere på tvers av de 25 høyt automatiserte varehusene som drives av Amazon, har nå den muligheten.

Brady, sjefsteknologen til Amazon Robotics, sier robotikernes innsats har medført en mer enn 50 prosent økning i lagringseffektiviteten på Amazon-varehusene som benytter roboter. Det betyr at de kan inneholde flere elementer i en mindre plass. Disse varehusene er også hvor Amazon ser ut hvordan folk og maskiner kan jobbe sammen som i en "vakker symfoni", ifølge Brady.

En av disse sentrene er i DuPont, Wash., Et lager dedikert til mellomstore og store gjenstander, hvor 500 mennesker jobber sammen med hundrevis av roboter. Der har automatene kjernen i lageret, en labyrint som fyller seg med metallhyller fylt med varer.

De opererer i en annen plass fra menneskene, som for det meste ligger i utkanten av anlegget. Men de jobber sammen i en forseggjort, tilsynelatende sømløs dans.

Robotene bringer tomme hyller ut fra lagerets dyp til en person som laster dem med individuelle gjenstander pakket ut fra paller når de kommer til distributionssenteret. Roboten løper deretter tilbake inn i innretningen, og setter hylkken tilbake på plass. Automatene kan løfte opp til 3000 pund.

Når en ordre kommer inn, kaller en menneskelig operatør i en annen del av lageret et element fra en datamaskin. En robot vil deretter rulle ut hyllen som inneholder elementet, som mennesket vil plukke ut og plassere på et transportbånd.

Samspillet med robotenes arbeidsstyrke har skapt nye roller.

Barry Tormoehlen, en tidligere elektriker og transportmekaniker, er ett av et dusin personer hos DuPont som gjør forebyggende vedlikehold på stasjonsenhetene, "tørk dem ned" hver eneste gang, og reparer dem når det trengs.

Over tid har Tormoehlen lært å gjenkjenne de enkelte enhetene, som hver har et nummer og en egen vedlikeholdshistorie. Samarbeidet mellom disse robotene og menneskene har skapt en lokal folklore.

Arbeidere har malt noen av roboter for å gi dem personlighet: En robot med brennende flammer på sidene er kjent som "djevelstasjonen". En annen, som er dekorert av lagerarbeidere i blå og gul i stedet for den vanlige oransjen, er kalt "The Minion", etter animerte figurer som har samme fargemønster.

Under et nylig besøk på DuPont-senteret, 29-årige Ashley Parks, en tidligere medisinsk assistent fra Yelm, Wash., Stukket nyankomne elementer av forskjellige former og størrelser på en hylle på toppen av "The Minion".

«De slags dans rundt deg, » sa hun av automatene og la til at de gjorde henne mer effektiv i jobben sin.

Når det gjelder frykt for en dag å miste jobben sin til en maskin, virket hun uklart. "Jeg tror ikke de skal ta bort jobbene våre, " sa hun. "De forblir på deres side, jeg forblir på min side."

menu
menu