Store, fjerne kometer mer vanlige enn tidligere antatt

Anonim

Kometer som tar mer enn 200 år å lage en revolusjon rundt solen er notorisk vanskelig å studere. Fordi de tilbringer det meste av sin tid langt fra vårt område av solsystemet, vil mange "langtidskometter" aldri nærme seg solen i en persons levetid. Faktisk, de som reiser innover fra Oort Cloud-en gruppe isete kropper som begynner rundt 300 milliarder kilometer unna solen - kan ha perioder med tusenvis eller millioner av år.

NASAs Wide-felt Infrarød Survey Explorer (WISE) har gitt ny innsikt om disse fjerne vandrere. Et team av astronomer ledet av James Bauer, en professor i astronomi ved Universitetet i Maryland, fant at det er omtrent syv ganger mer langvarige kometer som måler minst 1 kilometer over enn tidligere antatt.

Forskerne fant også at langvarige kometer er i gjennomsnitt nesten dobbelt så store som "Jupiter Family" -kometer, hvis baner er formet av Jupiters gravitet og har perioder på mindre enn 20 år. Resultatene ble publisert 14. juli 2017, i The Astronomical Journal .

"Antall kometer snakker til mengden materiale igjen fra solsystemets formasjon, " sa Bauer. "Vi vet nå at det er flere relativt store biter av gammelt materiale som kommer fra Oort Cloud enn vi trodde."

Oort Cloud er for fjernt til å bli sett av nåværende teleskoper, men antas å være en sfærisk fordeling av små isete kropper ved den ytre kanten av solsystemet. Kometenes tetthet er lav, så oddsene for kometer som kolliderer i den er lave. Langtids kometer som WISE observert, ble sannsynligvis sparket ut av Oort Cloud millioner år siden. Observasjonene ble gjennomført i 2010 under romfartøyets primære oppdrag, før det ble omdøpt NEOWISE og reaktivert for å målrette nær jordobjekter (NEOs) i 2013.

"Vår studie er et sjeldent blikk på objekter som er forstyrret av Oort Cloud, " sa Amy Mainzer, medforfatter av studien basert på NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, California og hovedforsker av NEOWISE-oppdraget. "De er de mest uberørte eksemplene på hva solsystemet var som når det dannet."

Astronomer hadde allerede bredere anslag på hvor mange lange og Jupiter-familiekometer er i vårt solsystem, men hadde ingen god måte å måle størrelsene på lange kometer på. Dette skyldes at skyen av gass og støv som omgir hver komet, kjent som et koma, virker uklar i bilder og skjuler kometenes kjernen.

Ved å bruke WISE-data som viser infrarød glød av koma, var forskerne i stand til å "subtrahere" koma fra hver komet og estimere størrelsen på kjernen. Dataene kom fra WISE observasjoner av 164 kometiske organer - inkludert 95 Jupiter familie kometer og 56 lang tid kometer.

Resultatene forsterker ideen om at kometer som går forbi solen, oftere pleier å være mindre enn de som bruker mye mer tid bort fra solen. Det skyldes at Jupiter-familiekometer får mer varmeeksponering, noe som fører til at flyktige stoffer som vann sublimerer og drar bort annet materiale fra kometenes overflate også.

"Våre resultater betyr at det er en evolusjonær forskjell mellom Jupiter-familien og langvarige kometer, " sa Bauer.

Eksistensen av så mange flere langtidskometter enn forventet antyder at flere av dem har sannsynligvis påvirket planeter, og leverer isete materialer fra solens ytre rekkevidde.

Forskere fant også klyngede baner blant de langvarige kometer de studerte, noe som tyder på at det kunne ha vært større legemer som brøt sammen for å danne disse gruppene.

Resultatene vil være viktige for å vurdere sannsynligheten for at kometer påvirker vårt solsystems planeter, inkludert jorda.

"Kometer reiser mye raskere enn asteroider, og noen av dem er veldig store, " sa Mainzer. "Studier som dette vil hjelpe oss med å definere hva slags farlige langtidskometter som kan utgjøre."

NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, California, administrerte og opererte WISE for NASAs Science Mission Directorate i Washington, DC. NEOWISE-prosjektet er finansiert av nærobservasjonsobservasjonsprogrammet, som nå er en del av NASAs planetariske forsvarskoordineringskontor. Rumfartøyet ble satt i dvalemodus i 2011 etter at to ganger skannet hele himmelen, og fullførte dermed hovedmålene. I september 2013 ble WISE reaktivert, omdøpt NEOWISE og tildelt et nytt oppdrag for å bistå NASAs forsøk på å identifisere potensielt farlige nærobjekter.

menu
menu