Nye mysterier omgir New Horizons neste flyby mål

Anonim

NASAs New Horizons-romskip zoom ikke forbi sitt neste vitenskapsmål frem til Nyttårsdag 2019, men Kuiper Belt-objektet, kjent som 2014 MU69, avslører allerede overraskelser.

Forskere har siktet gjennom data samlet fra observasjon av objektets hurtige pass foran en stjerne - en astronomisk begivenhet kjent som en okkultasjon - 3. juni. Mer enn 50 oppdragsgruppenes medlemmer og samarbeidspartnere satte opp teleskoper over Sør-Afrika og Argentina, langs en spådd spor av den smale skyggen av MU69 som okkultasjonen ville skape på jordens overflate, med sikte på å få et to sekunders glimt av objektets skygge mens det raste over jorden. Å gjennomføre observasjonene av den okkultasjonen ble gjort mulig ved hjelp av NASAs Hubble Space Telescope og Gaia, et rom observatorium for European Space Agency (ESA).

Kombinert fanget de forposisjonerte mobilteleskoper mer enn 100.000 bilder av okkultasjonsstjernen som kan brukes til å vurdere miljøet rundt dette Kuiper Belt-objektet (KBO). Mens MU69 selv fjernet direkte deteksjon, ga 3 juni-data verdifulle og uventede innsikt som allerede har hjulpet New Horizons.

"Disse dataene viser at MU69 kanskje ikke er så mørkt eller så stort som noen forventet, " sa okkultasjonsleder Marc Buie, et New Horizons vitenskapsteammedlem fra Southwest Research Institute (SwRI) i Boulder, Colorado.

Innledende estimater av MU69s diameter, basert hovedsakelig på data tatt av Hubble-romteleskopet siden KBOs oppdagelse i 2014, faller i området 12-25 kilometer (20-40 kilometer) - men data fra sommerens grunnbaserte okkultasjonsobservasjoner kan innebære at det er på eller under de minste størrelsene som forventes før 3. juni okkultasjonen.

Foruten MU69s størrelse gir lesingene detaljer om andre aspekter av Kuiper Belt-objektet.

"Disse resultatene forteller oss noe veldig interessant, " sa New Horizons hovedforsker Alan Stern, av SwRI. "Det faktum at vi oppnådde okkultasjonsobservasjonene fra hvert planlagt observasjonssted, men ikke oppdaget objektet selv, betyr sannsynligvis at enten MU69 er svært reflekterende og mindre enn noen forventet, eller det kan være en binær eller enda en sværm av mindre kropper igjen fra det tidspunkt planetene i vårt solsystem dannet. "

Flere data er på vei, med ekstra okkultasjoner av MU69 som skjer 10. juli og 17. juli. Den 10. juli bruker NASAs luftbaserte Stratospheric observatorium for infrarød astronomi (SOFIA) sitt kraftige 100-tommers (2, 5 meter) teleskop for å sonde plass rundt MU69 for rusk som kan utgjøre en fare for New Horizons når den flyr om 18 måneder.

Den 17. juli vil Hubble-romteleskopet også sjekke om rusk rundt MU69, mens lagmedlemmer oppretter en annen grunnbasert "gjerdelinje" av små mobilteleskoper langs den spådde bakken av okkultasjonsskyggen i sørlige Argentina for å prøve å bedre begrense, eller selv bestemme størrelsen på MU69.

menu
menu