Youngest Mars vulkaner kunne ha støttet livet, finner forskere

Thorium. (Kan 2019).

Anonim

Det kan virke som om Mars var en gang en mye mer spennende planet. Det er sant at det er støvstormer og mulige vannsepar i dag, men for mange hundre år siden var det et dramatisk sted med store vulkaner, et gigantisk canyonsystem og forgrening av elver daler dannet.

Men nå har planetariske forskere identifisert hva som ligner mer nylig dannede vulkaner, i geologiske termer. Spennende kan de ha gitt det perfekte miljøet for mikrobielle livsformer å trives.

Mars 'Olympus Mons er solsystemets største vulkan - 22km høy og over 500km over sin base. Det begynte å vokse over 3 milliarder år siden, men noen lava flyter høyt på flankene sine, synes å være like unge som 2m år, dømmer den relative mangelen på overlappende slagkratere. Kratere forårsaket av asteroideffekter viser hvor gammel en overflate i solsystemet er - jo flere kratere jo lengre den har eksistert. Men fersk lava fra en vulkan kan begrave tidligere kratere, tilbakestille denne klokken.

Dette er akkurat det som skjedde i Olympus Mons, og faktisk flere av naboene, noe som betyr at disse vulkanene ikke er utryddet. De kan til og med være i stand til å klemme ut litt lava igjen i fremtiden, selv om vi kanskje må vente et par millioner år for å se det skje.

På jakt etter små vulkaner

Men er det fortsatt vulkaner som danner på Mars? Hvor er de yngste, vulkanene som sprang inn i livet senest? Forskere har tidligere oppdaget ulike klynger av små og tydeligvis ganske unge "koner" - symmetriske åser med toppkratere - men opprinnelsen har alltid vært kontroversiell. De kan være sanne steder for vulkansk utbrudd, men de kan like godt være "gjørme vulkaner" dannet ved utvisning av gjørme fra underjordisk eller "rotløse kjegler" dannet av eksplosjoner forårsaket av lava som strømmer over våt eller isete bakken.

Nå viser en studie av et tsjekkisk-tysk-amerikansk team ledet av Petr Brož overbevisende nye bevis som overbeviser nytt bevis på at i det minste noen av disse er ekte vulkaner. Brož og hans team studerte kegler i Coprates Chasma, den dypeste delen av Mars Valles Marineris canyonsystem. Dette er langt fjernet fra noen av Mars største vulkanske provinser, og foreslår at magma har brått ut fra interiøret, men gamle, men reaktiverte brudd i canyonsystemet.

Forskerne er overbevist om at disse er ekte vulkanske kjegler, som ligner på vanlige vulkaner på jorden, kjent som scoria-kjegler og tuffkegler. De baserer dette på de fine lagene som er synlige på innsiden av kratermuren på bilder fra HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) -kameraet til NASAs Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) og andre bevis. Detaljene i bildene er tilstrekkelige for å avdekke at kjeglen er bygget av lag på samme måte som i tufkegler på jorden.

Keglene seg er for små til dato ved å telle slagkratere, men kraterdatering av det omkringliggende terrenget (som ville være like i alder) kommer ut på om lag 200 til 400 millioner **** år - rundt tiden gigantiske amfibier og tidlig dinosaurer roamed jorden. På vår planet er kegler som disse bygget i en enkelt utbruddsseksjon (som kan vare uker eller måneder), så denne datoen viser nesten helt sikkert fødselen til disse små vulkanene, så vel som deres død.

Keglerne må ha blitt bygd av eksplosiv utbrudd av lava clots, fra størrelsen av et korn til det av en murstein, fra en sentral lufte som vokser kegelaget for lag til det når sin endelige høyde. Hver konus overflate kan være "rustet" fordi disse clots rammet bakken fortsatt varm nok til delvis å sveise sammen og beskytte den. Dette kan utgjøre deres friske utseende, i motsetning til slamfetaner, som ville være mer utsatt for erosjon.

Funnene er spennende av mange grunner. Vulkanismen denne unge på Mars antyder at det fortsatt er noen vulkansk handling på planeten - og det kan fortsatt være vulkaner som danner i dag.

Astrobiologisk potensial

Hittil har teamet fått sammensetningsinformasjon fra bare en av kjeglene ved hjelp av MROs Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars (CRISM). Dette avslører nærværet av et mineral som kalles opalinkisium så vel som sulfatmineraler, noe som antyder at de varme steinene, enten før eller etter utbrudd, reagerte med martian grunnvann.

I så fall kunne det ha vært, selv om det bare var kort i hver vulkan, en egnet blanding av vann, varme og kjemisk energi for å støtte mikrobiell liv av den typen som lever i varme kilder på jorden. Gitt at kjeglene i denne studien er minst 200 millioner år gamle, er det usannsynlig at de er vert for livet i dag, men de ville være gode mål for å søke etter fossiliserte mikrober med minimal risiko for forurensning av et aktivt økosystem.

menu
menu